Come i musei britannici rispondono alla questione delle vite nere

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Didascalia dei mediaIl direttore della BBC Arts Will Gompertz chiede se i musei cambieranno le loro collezioni

Quando i musei del Regno Unito inizieranno la riapertura il mese prossimo, si aprirà un nuovo mondo: non solo quello del distanziamento sociale e del fatto di indossare una maschera, ma che potrebbe entrare in un’altra era culturale.

La morte dell’afroamericano George Floyd è stata seguita da proteste in tutto il mondo per la giustizia sociale e l’uguaglianza razziale. La rabbia per le statue che commemora persone controverse del passato coloniale britannico ha portato alla luce musei e le loro collezioni, in quello che alcuni vedono come un cambio generazionale di atteggiamento.

Molti musei hanno espresso solidarietà con il movimento Black Lives Matter, ma quali azioni seguiranno le parole di queste istituzioni legate al passato imperiale britannico?

Il professor Dan Hicks è curatore senior presso il Pitt Rivers Museum di Oxford, una grande collezione antropologica contenente circa 600.000 oggetti provenienti da quasi tutti i paesi del pianeta.

È stato selezionato per il prestigioso premio Museum of the Year 12 mesi fa, una distinzione assegnata, in parte, al lavoro revisionista che Hicks ha svolto sulla collezione Pitt Rivers per quattro anni.

Hicks e i suoi colleghi hanno rivalutato, ricontestualizzato e presentato molti oggetti dal punto di vista della cultura da cui provenivano, in contrapposizione a quella del bianco, vittoriano britannico, la cui collezione etnografica ha fondato il museo.

Hicks è una voce di spicco tra i professionisti dei musei che richiedono il ritorno (ritorno) di oggetti culturali controversi che sono attualmente conservati nelle collezioni municipali nazionali e locali del Regno Unito.

I manufatti più problematici, dice, sono quelli rubati, saccheggiati o rimossi dagli inglesi dal loro luogo di origine in cui la popolazione locale era stata sottoposta.

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Ian Wallman

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Il Pitt Rivers Museum contiene circa 600.000 oggetti

“In questo paese, non sei mai più di 250 chilometri da un oggetto africano saccheggiato”, afferma Hicks.

I musei del Regno Unito hanno ricevuto richieste di restituzione dall’Australia, dall’Asia e dal Sud America. Ma sono quelli in Africa che sono i più seguiti, secondo Hicks.

“Dobbiamo pensare molto attentamente agli oggetti [from Africa]. Dove è chiaro che sono stati presi come trofei di guerra e oltre a riscrivere le etichette e raccontare la storia, non sarai in grado di raccontare una storia diversa da quella della vittoria militare. In questi casi, dobbiamo lavorare su un processo di restituzione. “

Hicks afferma di trovarsi di fronte alle scomode verità della Gran Bretagna coloniale e di un impero costruito sulla schiavitù e sulla repressione delle popolazioni indigene in tutto il mondo.

Ci sono potenziali visitatori dello spartiacque del Pitt River, riferisce, che gli hanno detto che non metteranno piede nel museo perché è “troppo violento” – un riferimento ai reperti che furono presi come bottino di guerra. .

“È precisamente un periodo di tempo in cui i nostri musei antropologici sono stati utilizzati ai fini del razzismo istituzionale, della scienza della razza, della dimostrazione della supremazia bianca. A questo punto della storia, non potrebbe essere più urgente rimuovere queste icone dalle nostre istituzioni. . “

Tra questi, i cosiddetti bronzi del Benin, o i tesori del Benin, sono l’esempio più pubblicizzato di oggetti saccheggiati, presi dai soldati britannici a seguito di un raid punitivo e omicida sull’antico regno dal Benin (nella moderna Nigeria) nel 1897.

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Museo Pitt Rivers

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Bronzi del Benin saccheggiati nel febbraio 1897

Non c’è dubbio nella mente di Hicks che i Bronzi del Benin debbano essere restituiti. Questa è una visione condivisa dall’artista anglo-nigeriano Yinka Shonibare, che pensa che quelli detenuti dal British Museum debbano essere stampati in 3D e esposti a Londra, mentre gli originali vengono restituiti in Nigeria.

“È una questione di rispetto e di trattamento equo. Se rubi l’eredità delle persone, rubi la loro psicologia e devi restituirla”, ha detto.

Hartwig Fischer, direttore del British Museum, non è d’accordo. Sebbene accetti che la Nigeria abbia presentato una richiesta di restituzione dei Bronzi, non ritiene che la loro proprietà debba essere restituita.

Crede che una via migliore sia attraverso una stretta collaborazione tra il British Museum e le sue controparti in Nigeria, a cui presterà i Bronzi del Benin per lunghi periodi.

Questa è una conversazione che è attualmente in corso e includerebbe, dice, un più ampio scambio di idee e conoscenze.

Il drammaturgo Bonnie Greer è stato vicepresidente del British Museum per quattro anni e conosce le polemiche sui bronzi del Benin.

“Sono a mio agio con loro lì [in the British Museum]”, lei dice.” Quello che fanno per me, come discendente di persone schiavizzate, è che mi consolano e mi collegano.

“Li guardo e vedo me stesso … Quello che trovo quando vedo oggetti africani in un museo occidentale … ricevo conforto.”

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Museo Pitt Rivers

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Un gabinetto d’arte del Benin Court al Pitt Rivers Museum

Greer non pensa che i Bronzi del Benin debbano necessariamente essere nel British Museum per sempre, dicendo che i musei di tutto il paese dovrebbero “essere come ballerini in punta di piedi, pronti a dire la verità, pronti ad ascoltare, ad avere una porta ha aperto”.

Ha aggiunto una maggiore diversità di opinioni e interpretazioni in tutti i musei del paese.

“La diversità non consiste solo nel mettere il nero o le persone di colore nelle istituzioni. Ascoltali, attua ciò che dicono … Ci sono molte persone che insegnano la storia del nero, che lo sanno molto.

“Attivalo, lascia che prendano lezioni e abbiano interpretazioni contrastanti di un oggetto.”

Sara Wajid è responsabile dell’impegno presso il Museo di Londra e un membro del Museum Detox, una rete di persone di colore che lavorano nei musei. Dice che c’è poca diversità nelle posizioni di leadership nelle istituzioni culturali nel Regno Unito.

“Nella maggior parte dei musei, il posto in cui vedi il personale nero è in pulizia e sicurezza. Non li vedrai nei servizi di conservazione, non li vedrai nella gestione.

“Quindi il primo passo per un museo decolonizzato è dove hai la leadership di BAME.”

Il British Museum conferma la sua tesi. Fischer lo descrive come un museo del mondo, ma ammette che non ci sono curatori neri in uno staff di conservazione di circa 150 persone. È, dice, “un grosso problema che dobbiamo affrontare”.

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British Museum / Pitt Rivers Museum

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I bronzi decoravano il Palazzo Reale del Regno del Benin

Shonibare ritiene inaccettabile la mancanza di curatori neri al British Museum. “Ci sono molte persone qualificate per fare questo lavoro, e penso che questo sia il tipo di cose che il museo dovrebbe esaminare. Sai, se le vite nere contassero davvero, prenderebbero questi problemi molto sul serio. “

Fischer è d’accordo, mentre afferma che i musei del Regno Unito stanno andando nella giusta direzione. Ritiene che la Gran Bretagna sia “all’avanguardia nella creazione di musei inclusivi”, avendo già “ampiamente contribuito a raggiungere … rivolgersi a varie comunità”.

Come con molte delle istituzioni culturali del Regno Unito, il British Museum è il prodotto del passato coloniale del paese, compresa la sua partecipazione al commercio di schiavi.

L’istituzione con sede a Bloomsbury è stata fondata sulla collezione di Sir Hans Sloane, un uomo la cui grande ricchezza proveniva principalmente da una piantagione di schiavi nelle Indie occidentali.

Le ingenti somme di denaro generate dalla compagnia giamaicana gli permisero di acquisire così tanti oggetti di valore che, alla sua morte, i 71.000 oggetti che aveva accumulato costituirono la base non solo della collezione degli inglesi Museo, ma anche quello del Museo di storia naturale del sud. Kensington.

“Il fatto storico che dobbiamo affrontare è che la schiavitù è stata parte integrante dell’economia europea per secoli”, afferma Fischer. “Questo è qualcosa che deve essere riconosciuto e che deve essere affrontato.

“Dobbiamo ampliare il campo di applicazione, dobbiamo approfondire il lavoro e guardare alla storia della nostra istituzione nel suo insieme.”

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PA Media

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Il British Museum è stato fondato sulla collezione di Sir Hans Sloane

Shonibare è d’accordo. “Viviamo in un mondo multiculturale, i musei dovrebbero riflettere questa storia e questa storia. Come ci siamo arrivati? Da dove viene la ricchezza? È assolutamente importante che i musei facciano questo lavoro di rappresentazione.”

L’artista ritiene che la morte di George Floyd e le conseguenti proteste siano l’inizio di un nuovo movimento che vedrà il cambiamento nella società, una visione con cui Fischer concorda.

Conversazioni “Incredibili”

“Ciò a cui stiamo assistendo è un enorme cambiamento nella percezione e [the] indirizzamento [of] un problema molto grande, che è il razzismo e che deve essere risolto. “

Pensa che il suo museo possa e debba fare di più, ma afferma che il cambiamento non avviene dall’oggi al domani. Secondo Wajid, tuttavia, ciò sta accadendo.

“Conversazioni molto serie e insolitamente franche hanno avuto luogo tra le reti dello staff del museo BAME e dei dirigenti e dirigenti – la maggior parte dei quali sono bianchi – sulla loro posizione sulla materia delle vite nere, la lotta contro il razzismo e il lavoro di decolonizzazione delle collezioni museali.

“Lavoro e sostengo per una maggiore uguaglianza nel settore culturale da 25 anni, e il tipo di onestà e conversazioni profondamente scomode che ho sentito [over the past three weeks] sono fantastici. “

Anche Hicks ha visto un cambiamento nell’atteggiamento. “C’è un cambio generazionale in corso per l’arte, la cultura e il patrimonio. Va bene, forse una generazione fa, parlare di prestiti e trattare con Empire, usando questi elementi per raccontare meglio la storia.

“Ora c’è una nuova generazione che non lo compra davvero – che vede il museo come un punto di arrivo come un’idea obsoleta. In nessuna area delle arti e della cultura dovremmo pensare che i nostri musei non siano in grado di “evolvere e cambiare”.

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Italo V  Lucciano

Lucciano è caporedattore del National News Desk di Dico Digital, supervisionando la copertura delle ultime notizie sugli eventi nazionali. Da quando è arrivato a Dico News da Charlotte Observer nel 2018, ha avuto una mano in storie come il disastro petrolifero della BP, la morte di Osama bin Laden, le riprese della scuola di Sandy Hook e le conseguenze di Superstorm Sandy. Vive per le scadenze e le sue due giovani figlie.

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